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小ジワの正体とは? 

私たちが笑ったり、口をキエツとすぼめると、目尻、口元にシワが寄ります。これを肉眼ではわからない細かな変化がわかる特殊なレンズで拡大してみると、その表情が、皮膚の細かい折り畳みによってつくられていることがわかります。 

顔の小じわPhoto credit: iamsalad via Visualhunt / CC BY-NC-SA

私たちはいろいろな動作をするとき、必要に応じて、皮膚を折り畳んでは元に戻す、を繰り返しています。特に顔は表情が豊かで、さまざまな表情をつくるためにこの繰り返しが頻繁に行われます。

この折り畳まれた状態を元に戻すのが皮膚の弾力性なのです。弾力性が強く、弾力年齢が若ければ皮膚はすぐに元に戻ります。しかし、弾力性が弱くなり、弾力年齢が衰えると、元に戻るまでの時間が長くなり、どんな表情のときにも折りたたんだ状態になります。これが小じわの正体です。

無意識にいつも同じ表情をしている人は、その場所に折り畳み癖がつきやすく、シワを目立たせてしまいます。例えば、幼稚園の先生をしている50歳の女性は、子どもと接するときにはいつも笑顔を、と心がけているため、目尻に折り畳み癖があります。

65歳の歯医者さんは笑顔でも、眉間にシワ。これはキャリア40年、毎日の細かい作業の連続で日を細めているため刻まれた折り畳み癖のようです。ところが、皮膚の折り畳みを元に戻す弾力性は、ピークが20歳で、その後、肌の弾力はだんだん低下していきます。この弾力年齢の加齢(衰え)こそが小じわの強敵なのです。

弾力年齢が衰えるメカニズム

ここで弾力年齢の衰えによる小ジワの発生現場に潜入してみましょう。 皮膚の断面を見ると、一番上には角質層があります。角質層は表皮の一番外側にあり、通常表面は皮脂でカバーされています。角質層の厚さはわずか0・02mで市販のラップフィルム1枚分の厚さです。

そして角質層は弾力を持たせるためのすラチン線維」を含む角質細胞が幾重にも(約14層)重なってできています。このケラチン線経の層の問には、油脂状のセラミドという成分があり、層同士をつなぎ合わせています。角質細胞やセラミドはもともと水分を持っています。 

ケラチン線経は角質層(角質細胞)に弾力を持たせるためのクッションの働きをしていて、この働きが衰えるとともに肌の弾力年齢も衰えていくのです。ところがクッション役のケラチン線経には強大な天敵がいます。それは乾燥です。 

ケラチン線経は硬いタンパク質でできていて、ヒゲ状の部分を持っています。このヒゲに水分をとらえておく働きがあります。ケラチン線経がたっぷりと水分を保持していて柔軟性のある状態なら、角質層は弾力性を発揮できます。

ところが、ケラチン線経の周囲に水分が少なくなると、線経が乾燥して硬くなり、柔軟性が失われて弾力性も落ちます。線経に水分が少なくなると、さらにセラミドや角質細胞の水分を減らしてしまい、その弾力性はどんどん低下していきます。

弾力年齢を衰えさせる「乾燥」

ケラチン線経の周囲に水分がなくなり、乾燥すると小ジワの暗礁ができたようなもので、その状態で皮膚が折り畳まれるたびに無理な力が加わることが続くと、それが小ジワの発生につながります。 

このように乾燥が角質層の弾力性(弾力年齢)を衰えさせる最大の原因だったのです。風に当たって乾燥することもさることながら、現代は一年中空調の効いた屋内で生活する人が多く、特に夏でも空気は乾燥気味に保たれているため、乾燥にはいつも注意が必要です。

20~30代女性5人の角質層の水分量を計測した結果、4人が理想の水分量(30%)を満たしておらず、皮膚は乾燥状態でした。また弾力年齢が実年齢より12歳も上だったAさんは、洗顔後にいつもタオルで顔を拭くだけで、すぐに家事に追われ、何の肌のケアもしていませんでした。

洗顔後そのまま放置すると、洗願で一時的に肌に与えられた水分が蒸発しようとするとき、さらにもともと皮膚に貯えられていた水分までも蒸発させてしまう「過乾燥」を引き起こします。 

ですから洗顔後や入浴後、皮膚が完全に乾いてから保湿ケアをするのは意味がないのです。与えられた水分が皮膚に残っているうちに化粧水や乳液をつけ、過乾燥を防ぎ、保湿しなければなりません。 

さらに洗顔するときアカすりタオルまで使って、ゴシゴシ洗っていたBさん。ゴシゴシ洗いは汚れがよく落ちると勘違いしがちですが、乾燥を防ぐ意味でも、誤った洗顔法です。 

ゴシゴシ洗いは角質層のガード役の皮脂まで落としてしまいます。皮脂が失われた分、水分の蒸発に拍車をかけてしまい、皮膚をかえって乾燥させてしまいます。

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